Er Manchester Uniteds akademi igen blandt verdens bedste?

af Red Devils DK

Artiklen er skrevet af træner og scout Kenneth Nielsen.

RESULTATERNE I UNGDOMSFODBOLD er bedøvende ligegyldigt.

Det handler på U15-niveau ikke om at vinde eller tabe, det handler om udvikling. Alligevel var der flere ting, der pegede i den forkerte retning i Manchester Uniteds akademi, og det toppede for alvor med det voldsomme nederlag på 0-9 til de lyseblå naboer fra Manchester City tilbage i 2016.

Selvom flere ting allerede var sat i søen dengang, og ”Rom ikke blev bygget på en dag” er det nok alligevel meget fair at sige, at det resultat og den opmærksomhed det skabte på godt og ondt, var med til at sætte det sidste skub i udviklingen af Uniteds akademi.

Der blev opgraderet på trænerfronten, hvor nye unge kræfter med nye idéer blev hentet ind. En trend der har fortsat i de seneste år, hvor seneste skud på stammen er Justin Cocharane, der i sommer kom til Old Trafford fra en stilling hos FA som cheftræner for U17-holdet. Han er nu ansat som ”head of player development” i United, og skal stå i spidsen for udviklingen af de største talenter i United fra U16 til og med U23-niveau.

Samtidig er der sket en masse på rekrutteringsfronten. En række scouts blev hentet ind for atter at være med i front, når de største unge talenter skulle vælge næste step i karrieren. Klubber som Chelsea og Manchester City havde taget et spring foran United. Flere lovende talenter er hentet til United de seneste år fra andre engelske klubber, samt et par fra det europæiske fastland.

Samtidig er der sket en lang række justeringer bag kulissen i måden hele setuppet er skruet sammen på. Det har blandt andet betydet et farvel til Nicky Butt, men den tidligere midtbaneslider skal have stor ros for hans første år i spidsen for akademiet, hvor han ikke var bange for at rykke på tingene.

Et nytænkende akademi

United var tilbage for vel godt 20 år siden først med at lave drastiske ændringer hos de yngste spillere, hvor man gik over til at spille 4v4, hvilket gav markant flere boldberøringer til hver spiller end det klassiske 8v8. Her spillede Paul McGuinness en vigtig rolle, ligesom han gjorde i de regelmæssige kampe, hvor spillerne blev mikset i aldersgrupper og spillede frit. Logikken var, at der i moderne fodbold er for få spillere med det her ”street-football” talent som vi så langt oftere tidligere.

Nu er det nye ting Uniteds akademi har kastet sig over for hele tiden at justere og optimere arbejdet med talenterne i kampen for at få spillere igennem til førsteholdet. Uniteds akademi har leveret godt halvdelen af alle de spillere, der gennem tiden har spillet på Uniteds førstehold. Imponerende tal.

I sommer vendte en tidligere spiller fra akademiet hjem, til en helt ny rolle skabt specifikt til ham. Paul McShane er efter en fin karriere i blandt andet West Bromwich, Sunderland og Hull vendt retur til United, og er nu spillende assistent på U23-holdet.

Det kan give glimrende mening og vil uden tvivl give de unge, lovende forsvarsspillere, som der er mange af i United, en masse værdifuld erfaring. At have en rutineret spiller på banen, til dels at kunne være aktivt med i specifikke træningsøvelser, samt stå og kunne give coaching på banen i kampene kan vise sig som en genistreg fra akademi-ledelsen.

De fleste kender til erhvervspraktik fra de ældste klasser i folkeskolen. Her kommer man i en uges tid ud og stifter kendeskab med det at arbejde på lige vilkår med voksne. Det kan give lidt inspiration til de unge mennesker, om hvad det er fremtiden skal byde på, og ikke mindst hvad det kræver for at nå dertil.

Dette har United taget til sig, og det er seneste nye skridt på vejen mod hele tiden at optimere forholdene for ungdomsspillerne. United har i landskampspauser i efteråret sendt et par spillere i praktik hos Sheffield Wednesday. Her har spillerne trænet på lige vilkår med spillerne fra League One-mandskabet.

Det er et genialt træk af teamet omkring akademiet i United. Én ting er at løbe og træne på topfaciliteter i United og spille og træne dagligt med talentfulde spillere. Noget helt andet er, den dagligdag der venter, når det sidste skridt fra ungdom til senior skal tages.

Naturligvis vil man aldrig kunne skabe en professionel karriere for alle akademispillerne. Men også her har United et vigtigt fokusområde, og man ser i øjeblikket på hvordan man bedst muligt kan vejlede og guide de unge videre på en god måde. Specielt på det mentale område, hvilket desværre også er nødvendigt, viste sidste års selvmord af en ung spiller fra Citys akademi, da han ikke kunne håndtere det at blive frigivet af de lyseblå og dermed se drømmen smuldre.

Blandt verdens bedste akademier

Så hvor efterlader alt dette Uniteds så traditionsrige akademi? Det er ikke nemt at konkludere på noget, og det er altid ekstremt svært at sammenligne med andre klubber. Fakta er dog, at Uniteds akademi er tilbage helt oppe i toppen, ikke bare i England, men i hele Europa igen. Det bliver interessant at følge de ældste talenter i dels FA Youth Cuppen og dels i UEFA Youth League, hvor de matches på højeste niveau her i efteråret. Og måske kan nogle af dem indenfor få år tage skridtet op til Solskjærs mandskab.

Talentmassen er god. Der er et par spillere som, hvis deres udvikling fortsætter, vil stå med gode muligheder for at kunne presse sig gennem nåleøjet indenfor få år. Tiden vil vise, om de kan leve op til denne hype.

Der er bred enighed i fodboldkredse om, at Uniteds akademi er nytænkende, og ikke er bange for at gå andre veje i jagten på at udvikle de næste førsteholdsspillere. En speciel ros går altid til Nick Cox, der er leder af Uniteds akademi. Han er en af arkitekterne bag denne positive udvikling i ungdomsregi i United. Så fremtiden tegner lys for United-akademiet.

Artikler om samme emne